Colombia se convierte en un centro para migrantes africanos que intentan llegar a Estados Unidos

Mientras un número récord de personas cruza a Estados Unidos, la frontera sur no es el único lugar donde se está produciendo la crisis migratoria.

A casi cinco mil kilómetros al sur, dentro del principal aeropuerto internacional de Colombia, cientos de inmigrantes africanos llegan cada día, pagando a los contrabandistas unos 10.000 dólares por paquetes aéreos que esperan les ayuden a llegar a Estados Unidos.

La ola de migrantes africanos en el aeropuerto de Bogotá, que comenzó el año pasado, es un claro ejemplo del impacto de uno de los mayores movimientos globales de personas de las últimas décadas y de cómo está cambiando los patrones migratorios.

Mientras algunos países africanos enfrentan crisis económicas y agitación política y Europa toma medidas enérgicas contra la inmigración, muchos más africanos están emprendiendo un viaje mucho más largo hacia Estados Unidos.

Los inmigrantes en Bogotá provienen principalmente de países de África occidental como Guinea, Mauritania, Senegal y Sierra Leona, aunque algunos provienen de lugares tan lejanos como Somalia.

Se dirigen a Nicaragua, el único país de Centroamérica donde ciudadanos de muchas naciones africanas –y Haití, Cuba y Venezuela– pueden ingresar sin visas. Los expertos dicen que el presidente del país, Daniel Ortega, ha relajado los requisitos de visa en los últimos años para obligar a Estados Unidos a levantar las sanciones contra su gobierno autoritario.

Para llegar a Nicaragua, los migrantes realizan un viaje con varias escalas, volando a centros como Estambul, luego a Colombia, donde muchos vuelan a El Salvador y luego a Nicaragua. (No hay vuelos directos entre Colombia y Nicaragua.) Una vez allí, se dirigen nuevamente hacia el norte, por tierra, hacia México y la frontera con Estados Unidos.

El viaje, que los empleados de la aerolínea han llamado «la ruta de lujo», pasa por alto el peligroso paso selvático que conecta América del Sur y del Norte llamado Darién Gap.

El año pasado, 60.000 africanos ingresaron a México en su viaje a los Estados Unidos, en comparación con menos de 7.000 un año antes, dijeron las autoridades mexicanas. (Los cruces generales en la frontera sur disminuyeron a principios de este año, pero retrocesos como estos no son infrecuentes y pueden verse afectados por la temporada y otros factores).

Entre los que desembarcaron recientemente en el Aeropuerto Internacional El Dorado de Bogotá en un vuelo procedente de Estambul se encontraba Djelikha Camara, de 24 años, que había estudiado ingeniería en Guinea pero dijo que quería irse porque un golpe militar en 2021 había arrojado al país a una crisis.

Dijo que había visto el viaje transatlántico anunciado en las redes sociales y pensó: «Quiero probarlo».

Un vuelo diario de Estambul a Bogotá de Turkish Airlines se ha convertido en la ruta más popular para los inmigrantes africanos que intentan llegar a Nicaragua, dicen funcionarios de la aerolínea. Pero otras rutas transatlánticas –desde España y Marruecos, con escalas en Colombia o Brasil– también han experimentado un auge. Los funcionarios dicen que los agentes de viajes en África compran boletos en grandes cantidades que luego revenden obteniendo ganancias.

Se anuncian online, incluso en grupos de WhatsApp como el de Guinea con miles de miembros llamado «Salgamos del país».

El director de inmigración de Colombia, Carlos Fernando García, dijo que un gran número de africanos comenzaron a llegar al aeropuerto de Bogotá la primavera pasada después de que el gobierno suspendiera los requisitos de visa de tránsito para ciudadanos de varios países africanos para estimular el turismo.

Según datos de migración, en 2023 pasaron por Colombia más de 56.000 personas procedentes de África. Las autoridades no proporcionan datos de años anteriores, pero grupos de inmigrantes dicen que la cifra del año pasado es un aumento enorme y está impulsado principalmente por los inmigrantes.

Aunque volar es menos peligroso que cruzar una jungla brutal, los migrantes en el aeropuerto de Bogotá también enfrentaron pruebas difíciles.

Algunos tuvieron que esperar vuelos de conexión programados días después de su llegada. Otros quedaron varados después de descubrir que El Salvador, el siguiente país en su itinerario, cobra a los africanos una tarifa de tránsito de 1.130 dólares.

El aeropuerto no cuenta con camas ni duchas para migrantes. La única comida y agua se vende en bares caros.

Ha habido epidemias de gripe. Una mujer se puso de parto. En diciembre, dos niños africanos fueron encontrados en un baño tras haber sido abandonados por viajeros que no eran sus padres.

García dijo que las aerolíneas son responsables de los pasajeros en el aeropuerto gubernamental entre vuelos, no ellos. «Son las empresas privadas las que no cumplen con su deber», dijo, «en su prisa por ganar dinero, dejan a los pasajeros varados».

Turkish Airlines no respondió a una solicitud de comentarios.

Avianca, aerolínea colombiana que opera en varias rutas utilizadas por migrantes africanos que se dirigen a Nicaragua, dijo que está obligada a transportar pasajeros que cumplan con los requisitos de viaje.

En el aeropuerto de Bogotá, los inmigrantes se mantienen en gran medida fuera de la vista de los demás pasajeros.

Mouhamed Diallo, de 40 años, periodista que impartía cursos universitarios en Conakry, capital de Guinea, dijo que pasó dos días en la zona de llegadas, antes de ser admitido en la sección de salidas el día de su próximo vuelo, a San Salvador, El Salvador.

“Encontré a alguien que se fue ayer”, dijo. “Estuvo allí durante 12 días”.

Muchos africanos que utilizan esta ruta son profesionales educados como Diallo, que tienen hermanos en Estados Unidos y Europa que les ayudan a pagar los billetes.

Diallo dijo que abandonó Guinea porque se sentía inseguro después del golpe militar. Es Fulani, el grupo étnico mayoritario del país, y apoyó a un líder de la oposición que se había exiliado, dijo.

“Tu líder sale, tú sales”, dijo. «Si no lo haces, irás a prisión».

Algunos inmigrantes se encontraron atrapados en el aeropuerto.

Kanja Jabbie, un ex oficial de policía de Sierra Leona, dijo que pagó 10.000 dólares para viajar a Nicaragua. Pero se enteró de la tarifa de tránsito requerida por El Salvador sólo después de llegar a Colombia.

Dijo que no tenía dinero en efectivo y que no había forma de conseguirlo. No hay lugar para recibir fondos transferidos a la terminal, ni siquiera a un cajero automático.

“Estoy estancado”, dijo Jabbie, de 46 años, que pasó tres días deambulando por la terminal, sobreviviendo a base de té.

El impuesto, que El Salvador impuso el otoño pasado, denominándolo “impuesto de mejora aeroportuaria”, fue una de las principales causas del retraso de pasajeros en el aeropuerto de Bogotá, según funcionarios de la aerolínea. Nicaragua también cobra un impuesto menor a los africanos. Ninguno de los gobiernos respondió a una solicitud de comentarios.

El área alrededor de la puerta A9, desde donde salen los vuelos diarios a San Salvador, está llena de migrantes.

La gente duerme en un rincón o se arrodilla en oración musulmana, usando mantas de avión. La ropa está colgada en el equipaje.

Una mujer embarazada de Guinea estaba sentada en la puerta una tarde de enero. Cuando se le preguntó por qué se había ido, mostró una fotografía en la que se veía su rostro, muy golpeado. Se levantó una manga para revelar una cicatriz.

“Estoy aquí para salvar mi vida, mi vida y la vida de mi bebé. Me estoy escondiendo de mi marido», dijo la mujer, que pidió usar sólo su inicial, T, por su seguridad. «Espero poder llegar a Estados Unidos».

Había llegado a Bogotá cuatro días antes. Su vuelo de Avianca a El Salvador salió ese día, pero fue rechazado.

“No sé por qué”, dijo.

Empleados de aeropuertos y aerolíneas que dijeron que no estaban autorizados a hablar en público dijeron que los pasajeros a veces se quejaban de que los inmigrantes no podían lavarse durante días.

En respuesta, los tripulantes de cabina de Avianca repetirán el lema de la compañía: “El cielo es de todos”.

Los trabajadores de las aerolíneas dijeron que los migrantes a menudo enferman después de quedar atrapados en espacios reducidos, y algunos parecen frágiles. La primavera pasada, en un vuelo de Madrid a Bogotá, un hombre originario de Mauritania murió de un infarto.

Desde diciembre, cuando dejaron a los dos niños migrantes en el aeropuerto, las autoridades colombianas han adoptado una postura más dura.

Las aerolíneas están obligadas a verificar que los niños viajan con adultos que sean sus padres, y las autoridades colombianas están presionando para que solo se permita subir a bordo a personas que tengan un vuelo de conexión dentro de las 24 horas siguientes.

Los agentes de inmigración también han comenzado a arrestar a inmigrantes cuyos boletos han vencido, que permanecen en el aeropuerto por más de un día o que provienen de un puñado de países africanos para los cuales Colombia todavía requiere una visa de tránsito. Los están poniendo en vuelos de regreso a Estambul.

Entre ellos estaba el señor Jabbie, el policía de Sierra Leona.

Al menos un incidente se tornó violento. Este mes, tres mujeres camerunesas resistieron y fueron arrastradas gritando por el aeropuerto por agentes de inmigración y policías y electrocutadas repetidamente con una Taser, dijeron.

«Cuando nos desplomamos, nos subieron al avión», dijo Agnes Foncha Malung, de 29 años.

La Sra. Malung, que se gana la vida haciendo trenzas, decidió abandonar su tierra natal con dos amigas, dijo, después de que las casas de algunos familiares fueran quemadas durante enfrentamientos entre facciones anglófonas y francófonas en Camerún.

Las mujeres fueron detenidas en el aeropuerto de Bogotá durante varios días por lo que las autoridades de inmigración les dijeron que eran problemas de visa antes de ser deportadas.

Malung, hablando por teléfono desde Camerún, dijo que los tres compartían una habitación alquilada hasta que decidieran su próximo movimiento.

Dijo que pagó 11.500 dólares por el viaje. «Me costó mucho», dijo.

Las autoridades de inmigración no respondieron a repetidas solicitudes de comentarios sobre el incidente.

Sin embargo, muchos inmigrantes africanos han logrado llegar a Estados Unidos. Diallo, el periodista, llegó al aeropuerto La Guardia de Nueva York (su noveno aeropuerto en 17 días) en un frío día de enero.

Había viajado por Centroamérica y México en vehículos de contrabandistas, dijo, y se sentó temblando toda la noche en Arizona antes de que lo recogiera la Patrulla Fronteriza de Estados Unidos y solicitara asilo.

Después de ser liberado con una cita en la corte de inmigración, viajó al Bronx para reunirse con su hermano. Se queda en su pequeño apartamento, dijo, y ayuda en su tienda de conveniencia.

Cuando se le preguntó si enviaría a su esposa e hijos por el mismo camino, Diallo dijo: «No, nunca».

“Nunca en mi vida”, añadió. «Tengo un trauma».

La contribución del informe fue proporcionada por Geneviève Glatsky Y Federico Ríos de Bogotá, Colombia; Ruth MacLean de Dakar, Senegal; Mady Camara de Dakar, Senegal; Y Safak Timur de Estambul. Simón Posada Contribuyó con investigaciones desde Bogotá.

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