Porque cada vez más chinos corren riesgos en los cruces de la frontera sur hacia Estados Unidos.

Gao Zhibin y su hija abandonaron Beijing en febrero pasado. 24 para una vida mejor y más segura. Durante los siguientes 35 días, en avión, tren, barco, autobús y a pie, viajaron por nueve países. Cuando aterrizaron en suelo estadounidense a finales de marzo, Gao había perdido 15 libras.

La parte más angustiosa de su viaje fue caminar a través de la brutal jungla de Panamá conocida como Darién Gap. El primer día, dijo Gao, de 39 años, sufrió una insolación. Al segundo día se le hincharon los pies. Deshidratado y debilitado, tiró su tienda de campaña, una colchoneta para dormir a prueba de humedad y una muda de ropa.

Luego su hija de 13 años enfermó. Yacía en el suelo, vomitando, con el rostro pálido, la frente afiebrada y las manos en el vientre. Gao dijo que pensó que podría haber bebido agua sucia. Arrastrándose por las fangosas y traicioneras selvas tropicales del Tapón del Darién, tomaban descansos cada 10 minutos. Llegaron a su destino, un camping en Panamá, recién a las 9pm

Gao dijo que sentía que no tenía más opción que abandonar China.

“Creo que estaremos seguros simplemente viniendo a Estados Unidos”, dijo, y agregó que cree que Xi Jinping, el líder chino, podría llevar al país a la hambruna y tal vez a la guerra. «Es una oportunidad única para protegerme a mí y a mi familia», dijo.

Un número creciente de chinos ha ingresado a Estados Unidos este año a través del Tapón del Darién, superados sólo por los venezolanos, ecuatorianos y haitianos. segundo Autoridades migratorias panameñas.

Es una carretera peligrosa, antiguamente utilizada principalmente por cubanos y haitianos y, en menor medida, por gente de Nepal, India, Camerún y Congo. Los chinos están huyendo de la segunda economía más grande del mundo.

Los chinos educados y ricos están migrando a través de canales legales, como visas de educación y trabajo, para escapar de las sombrías perspectivas económicas y la opresión política, motivaciones compartidas por los expatriados del Darién Gap.

La mayoría de ellos siguieron un manual que circula en las redes sociales: cruzar la frontera a través del Tapón del Darién, entregarse a los agentes de control fronterizo de Estados Unidos, ser detenidos en prisiones de inmigración y solicitar asilo alegando temor creíble si eran devueltos a China. Muchos serán liberados dentro de unos días. Cuando sus solicitudes de asilo sean aceptadas, podrán trabajar y comenzar una nueva vida en Estados Unidos.

Su fuga es un referéndum sobre el gobierno de Xi, ahora en su tercer mandato de cinco años. Alardeando de que “Oriente está creciendo mientras Occidente está decayendo”, dijo Ella dijo en 2021 que el modelo de gobernanza chino había demostrado ser superior a los sistemas democráticos occidentales y que el centro de gravedad de la economía mundial se estaba desplazando “de Occidente a Oriente”.

Todos los inmigrantes que entrevisté este año que cruzaron el Tapón del Darién –un viaje conocido como Zouxian, o caminar por la línea, en chino– provenían de un entorno de clase media baja. Dijeron que temen caer en la pobreza si la economía de China empeora y que ya no pueden ver un futuro para ellos y sus hijos en su país de origen.

En la China de Xi, cualquiera podía convertirse en objetivo del Estado. Podrías meterte en problemas por ser cristiano, musulmán, uigur, tibetano o mongol. O un trabajador que exige un pago atrasado, un propietario que protesta por el retraso en terminar un apartamento sin terminar, un estudiante que utiliza una red privada virtual para acceder a Instagram o un cuadro del Partido Comunista al que se le encuentra una copia de un libro prohibido.

Según el informe, más de 24.000 inmigrantes chinos fueron detenidos temporalmente en la frontera sur de Estados Unidos en el año fiscal 2023. Aduanas y Protección de Fronteras de EE.UU. En la década anterior, menos de 15.000 inmigrantes chinos habían sido sorprendidos cruzando ilegalmente la frontera sur.

La ola de chinos desesperados que desafían el Tapón del Darién es la reversión de un largo patrón.

En las décadas de 1980 y 1990, millones de chinos emigraron a países desarrollados, incluido Estados Unidos, para alcanzar niveles de vida más altos y sociedades más libres. A medida que la economía china despegó a principios de la década de 2000 y el control gubernamental de la sociedad se desaceleró, la gran mayoría de los estudiantes chinos regresaron a su país después de graduarse. Los salarios en China estaban aumentando rápidamente y las oportunidades laborales eran abundantes.

Hasta septiembre de 2018, Gao era una historia de éxito china. Creció en un pueblo de la provincia oriental de Shandong y se mudó a Beijing en 2003 para trabajar en la línea de montaje de una fábrica de productos electrónicos. Ganaba unos 100 dólares al mes. A través de su inteligencia callejera, el Sr. Gao ganó dinero ayudando a fábricas y sitios de construcción a contratar trabajadores.

En 2007 alquiló un terreno en las afueras de Beijing y construyó un edificio dividido en cien habitaciones diminutas. Ganaba unos 30.000 dólares al año alquilándolos a trabajadores inmigrantes. Se casó, tuvo dos hijos y también trasladó a sus padres a Beijing.

En 2018, el gobierno local quería que se le devolviera el terreno para su desarrollo. El señor Gao se negó. Las autoridades cortaron el agua y la electricidad y bombearon aguas residuales al patio, lo que obligó a los inquilinos a marcharse. Ganó una demanda contra el gobierno pero no recibió ninguna compensación. Cuando recurrió a las autoridades superiores, él y su familia fueron acosados, amenazados y golpeados. Él y su esposa se divorciaron con la esperanza de que las autoridades la dejaran en paz.

En los años siguientes, el Sr. Gao trabajó en trabajos ocasionales, dedicando la mayor parte de su tiempo a su petición y estudiando derecho. La vida se ha vuelto muy dura durante la pandemia. Gao y su ex esposa, que todavía viven juntos, tuvieron gemelos en enero. Tenía cuatro hijos y sin trabajo, sin futuro. Ya no sabía qué hacer.

En febrero, Gao se topó con publicaciones en las redes sociales sobre chinos que llegaban a Estados Unidos a través del Tapón del Darién. Él y su hija solicitaron pasaportes y a las pocas semanas volaron a Estambul y luego a Quito, la capital de Ecuador, donde la mayoría de los chinos iniciaban su viaje a Estados Unidos.

Otro migrante con el que hablé que cruzó el Tapón del Darién, el Sr. Zhong, que sólo quería usar su apellido por temor a represalias, tiene antecedentes similares a los del Sr. Gao.

Nacido en una familia cristiana, pasó de una aldea en la provincia de Sichuan, en el suroeste de China, a la vida urbana de clase media. Estudió cocina a los 16 años y trabajó en restaurantes por toda China. Durante la pandemia, tuvo problemas económicos. Para pagar su hipoteca y su préstamo de automóvil, unos 800 dólares al mes, trabajó en una línea de montaje en 2020.

Los problemas para Zhong, que ahora tiene poco más de 30 años, comenzaron en diciembre pasado cuando agentes de policía detuvieron su automóvil para una prueba de alcoholemia de rutina y vieron una copia de una Biblia en el asiento del pasajero. Le dijeron al Sr. Zhong que creía en una religión malvada, arrojaron la Biblia al suelo y la pisotearon. Luego, los agentes tomaron su teléfono e instalaron una aplicación que resultó tener un software capaz de rastrear sus movimientos.

El día de Navidad, cuatro agentes de policía allanaron una casa donde el Sr. Zhong y otros tres cristianos estaban celebrando un servicio de oración. Los llevaron a la comisaría, los golpearon y los interrogaron.

Al igual que Gao, Zhong encontró publicaciones en las redes sociales sobre el Tapón del Darién. Pidió prestados unos 10.000 dólares y se fue de casa el 11 de febrero. 22.

Dijo que lloró tres veces. El primero ocurrió al final de su primer día en el Tapón del Darién: yacía en su tienda lleno de arrepentimientos, pensando que el viaje era demasiado duro. La segunda vez que lloró fue durante un viaje de tres días en motocicleta con otro migrante chino a través de México bajo una lluvia torrencial. Lloró nuevamente cuando fue detenido en un centro de inmigración en Texas. Pidió asilo y no sabía cuánto tiempo permanecería allí. Podrían ser tres o cinco años, pensó. Fue liberado después de siete días y voló a Nueva York.

Cuando llegó a Flushing, un barrio de Queens y centro de inmigrantes chinos, se sintió decepcionado: el barrio era miserable y caro. “Pensé que respetar la línea era difícil”, dijo a principios de abril. “Empezar una vida aquí es aún más difícil”.

El Sr. Zhong pronto se mudó a una ciudad de 30.000 habitantes en Alabama. Había crecido cerca de Chengdu, una ciudad de 20 millones de habitantes. Ahora se sentía verdaderamente solo. Trabaja en un restaurante chino 11 horas al día, dijo, y está dispuesto a tomarse un día libre. Aprendió a cocinar pollo General Tso y otros platos chinos americanos. El salario es mucho mejor que en China y puede enviar más dinero a casa. Todos los domingos asiste a un servicio religioso en línea, organizado por una iglesia en Sunset Park de Brooklyn, otra comunidad con una gran población de inmigrantes chinos.

Por teléfono me contó un chiste: “¿Por qué te fuiste a Estados Unidos?” alguien le pregunta a un inmigrante chino. “¿No está satisfecho con su salario, sus beneficios y su vida?” El inmigrante responde: “Sí, estoy satisfecho. Pero en Estados Unidos se me permitirá decir que no estoy satisfecho».

«Puedo vivir como un verdadero ser humano en Estados Unidos», dijo.

El señor Gao y su hija se están instalando en San Francisco. La vida tampoco es fácil para ellos. Nos conocimos por primera vez en abril en un centro de servicios comunitarios que les había ayudado a encontrar un refugio, el gimnasio de una escuela secundaria en el distrito Mission de la ciudad.

Podían permanecer allí desde las 7 de la tarde hasta las 7 de la mañana, durmiendo sobre colchonetas de gimnasia y cargando con todas sus pertenencias durante el día. La hija del Sr. Gao comenzó la escuela dos semanas después de llegar a la ciudad. Esperaba poder algún día visitar a su madre en China.

Se mudaron a un estudio en un refugio. Luego, el Sr. Gao obtuvo un permiso de trabajo, compró un automóvil y comenzó a entregar paquetes para una empresa de comercio electrónico. Gana $2 por paquete. Cuanto más ofreces, más ganas.

Dijo varias veces lo agradecido que estaba por la amabilidad que había encontrado desde que dejó China. Él y su hija fueron asaltados, extorsionados y fusilados. Pero los extraños les dieron agua embotellada y comida. Después de viajar en un auto descubierto durante tres días, él y su hija conocieron a una pareja mexicana que insistió en darse una ducha en su casa.

Un miércoles de noviembre, dijo Gao, se despertó a las 4 a.m., entregó más de 100 paquetes y no llegó a casa hasta después de las 9 p.m.

Se tomó libre el día siguiente. Cuando pasó la caravana de Xi, que estaba en San Francisco para reunirse con el presidente Biden, Gao se unió a otros manifestantes en la acera, cantando en chino: «¡Xi Jinping, dimite!».

Julie Turkewitz contribuyó con informes desde el Tapón del Darién, e Eileen Sullivan de Washington.

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